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阿里云为什么要进军 IoT?

浅黑专栏
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阿里云为什么要进军 IoT?

文 | 史中


一、这是我见过的,胡晓明最成功的一次演讲。


胡晓明背后,是一张硕大的曲线图。


那是中国公有云计算的棋盘上,每一位玩家的市场份额。图表最右,阿里云的数值马上超过 50%。


这张图就这么赤裸裸地停在半空。一瞬间,我有点恍惚。如果中国公有云计算是一家公司,阿里云即将成为“绝对控股股东”;如果中国云计算是“比特币”,阿里云很快可以发起上帝一般的“51%算力攻击”。胡晓明抬起右手,仿佛这一秒,比以往都要长。



每年,阿里云在全国巡回召开云栖大会,已经成为人们心里的固定节目。这是2018年深圳云栖大会,阿里云“年度巡演”的第一站。

这位阿里云的总舵手特意找出一张陈年照片。那是2010年,在深圳的“IT领袖峰会”上,BAT 三家掌门聊起云计算。当时的马化腾和李彦宏都不相信这种技术会在近期落地,而马云却以他一贯的狂人姿态高呼一个云的世界就要降临。



对“IT领袖”最大的暴击,莫过于证明他们的眼光不适合做“领袖”。吃瓜群众爱这样的剧情。


像是献给过去的八年岁月,胡晓明一口气列举了二十多个阿里云在各行各业的案例,包括贵州浙江政务云、首都机场、中国邮政、中国石化、12306等等,作为电影《该不该上云,上云该上什么云》的大结局。


正当我准备欣赏片尾字幕的时候,他却没有给现场观众任何喘息,毫无防备地开启了一部续集:《阿里云要进军 IoT》。


目测他的演讲接近一个小时,一个料比一个料猛。如果作为编剧,胡晓明把剧情安排得如此应接不暇,显然有点用药过猛。但他是阿里云总裁,这样的凶猛堪称教科书。


二、一件疯狂的“小事”,IoT


IoT 是阿里巴巴集团继电商、金融、物流、云计算后新的主赛道。


也许是生怕观众们没有接收到准确的信息,胡晓明选用了非常直白的说法。把 IoT 和电商、金融、物流、云计算这样百亿级别的阿里巴巴支柱产业相提并论。




IoT 在阿里巴巴集团的战略定位,和电商、金融、物流、云计算并列。可谓“含着金钥匙出生”。


换句话说,就像当年马云打下淘宝江山,平地高楼建起支付宝,冒天下之大不韪投入云计算一样,阿里巴巴要做另一件“疯狂的小事”。


1、IoT早就躺在我们的想象里


客观地说,在 ToB 领域,阿里巴巴鲜有失手。用“猛得没边”来形容丝毫不过分。


但这 IoT 似乎又和以往阿里投入的领域风格迥异。你看,连名字都改英文的了。实际上,这个概念不是太新,而是太旧了。


你一定知道,IoT 的意思就是物联网(Internet of Things)。胡晓明自嘲,这是一个恨不得十年前就提出来的概念。


不过在我看来,这哪里是十年前的概念,自从人类有了科幻小说,首先被幻想出来的东西,除去人工智能,就是物联网。


科幻作家阿西莫夫在1964年纽约世博会上,预言未来将会出现的科技,其中就包括“火星自动探测器”、“机器人”和“自动驾驶汽车”;在库布里克的神作《2001太空漫游》中,宇航员使用的手表可以自动获取信息,进行智能决策,这同样是 IoT。




阿西莫夫(1920-1992),他曾设定了“机器人三大定律”,开启了后世对于机器人的想象。


要知道,在那个时候,人类刚刚发明计算机;互联网是什么东西,没人知道;所有东西都能联网进行自主决策,更是天方夜谭。


说了这么多,我只是为了证明,IoT 是根植在我们大脑杏仁核之中的。上帝造人之后,就放手让人们有了自己的悲欢离合。某种程度上说:


人类和物联网的关系,恰好就像上帝和人的关系。


因为我们喜欢造物的感觉。




我想到了《哈尔的移动城堡》,虽然它带有浓浓的蒸汽朋克风,但奇怪的是,它在我的脑海里打下了一个“生命”的烙印。也许这就是上帝造物的感觉。


2、一个脑洞:IoT 是最后一块拼图


你可以试一下,晚上和女票吃烛光晚餐的时候,给她解释什么是 IoT,应该会比解释“云计算”难不少。之所以 IoT 如此难解释,是因为它更“反直觉”。


女票:新闻上说,物联网会改变世界,究竟神马是物联网啊?小明:就是把我们常用的冰箱、洗衣机,还有城市的红绿灯、电网水路都联上网。女票:把它们联网,听起来并不难啊。小明:额。。。是的。女票:物联网这么简单,它能改变哪门子世界呢?小明:如果交通信号灯联网,就可以智能调节车流;如果家用电器联网,就可以帮你自动买东西、洗衣服;如果工厂设备联网,就可以自动调节生产,提高效率。女票:可这些事情,听上去不就是人工智能吗?


话题进行到这儿,就变得比较难了。很多老湿傅都会在这里翻船,没办法把 IoT 和人工智能区分开来。

这时,我推荐你打一个比方:


人工智能就像人的大脑,而 IoT 就像人的神经网络。


趁着她云里雾里的时候,赶紧举一个例子:(这个例子描述的是剥离了大脑干预之后,纯粹的神经网络如何工作)


1)在天空中巨大的鸟群里,每一只鸟儿都实时判断自己和四周同伴的距离。这时,它们各自都是一个物联网节点。2)这些“节点”并不是简单地收集数据,而是在实时计算,调整自己的飞行姿势。3)如果你站在远处,无法分辨每一只鸟儿,只看到黑压压一团。你会相信,自己看到的是一整个拥有智慧的生命。




鸟群在空中,依靠每个节点的自动调节,跃迁出“智能感”。


这个例子中,并没有什么绝对权威的“大脑”在控制鸟群整体的飞行姿势,而是每个鸟儿独立组成的神经网络的工作图景。它说明:别以为你的神经离开大脑就是“战五渣”。这个具体而又震撼的景象,其实就模拟了神经网络自身涌现出来的“智能感”。


这就是《动物世界》版本的 IoT。


当然,在烛光晚餐上说完这些,你的女票可能不再是你的女票了。这样也好,一个不懂 IoT 的女孩儿,怎么能和你相伴终生呢?


话说回来,之所以说 IoT 反直觉,是因为每个人都相信自己的一切都是由大脑控制的,而不相信你的神经网络自身同样有自主决策的能力,并且是十分重要的能力。


如果你的手碰到了滚烫的水,还要请示大脑是否要缩回来,一来一回时间已经至少过去了零点几秒。毫无疑问你缩回来的会是一个酱猪蹄。


说了这么多,接下来是结论:


IoT 最明显的标志就是:智能的阶梯化。


只有脑部的智能,没有神经网络,就像是困在轮椅里的霍金,即使再聪明,也充满了遗憾。而当各个部分都被赋予了不同层级的智能,才成为一个完整的生命体。从这一点上看,IoT 是互联网和人工智能不可或缺的“最后一块拼图”。




各层级的智能程度,随着远离云端而降低


三、阿里云为什么要做 IoT?


阿里云为什么要做 IoT?

这个问题并不好,好一点儿的问题是:

阿里云为什么现在才做 IoT?

更好的问题是:

为什么 IoT 现在才能做?又为什么是阿里云做?


接下来,我就试着回答一下这两个问题。


1、为什么 IoT 现在才进入爆发期?


云计算、人工智能、大数据、IoT,这么多概念,估计大多数人都快晕菜了。我试着让你清晰一下。


看一个简单的比喻:

云计算相当于一个人的心脏;人工智能相当于一个人的大脑;大数据相当于一个人的血液;IoT 相当于一个人的神经网络。机器人相当于一个人的骨骼和肌肉。如此看来机器人很可能成为阿里巴巴的下一个主赛道。。。




理解了这几个技术和人体脏器的对应关系,就可以从另一个角度解答几个有趣的问题:


1)为什么从1960年开始,顶尖科学家就开始用绳命研究人工智能,却成绩寥寥?答:一个没有血液提供养分,没有心脏循环泵血的大脑,怎么可能拥有正常的思维?2)为什么从2015年开始,人工智能进入了爆发的元年?答:因为一个大脑所需的心脏泵压和血液已经齐备。事实上,从2015年开始,全球云计算市场获得了史诗性的膨胀。3)为什么在云计算诞生的最初几年,大多数人都不看好它的落地?答:因为一个心脏如果没有和血液、大脑的配合,就是一团精力旺盛的肌肉,没有应用的场景。所以某种意义上说,云计算、人工智能和大数据必须是齐头并进的,但云计算可能要先行半步。


依照以上问答,你可以试着回答下面这个问题:


在生物进化中,神经网络是先于大脑存在的。大脑的本质就是无数神经的集合,为什么人类先造出集合神经的人工智能,却较难造出分散神经的 IoT 呢?

直接说答案,是因为两个阻碍:“传输速度”和“端算力”


普通人也许觉得人类的科技无懈可击,制霸宇宙指日可待。但是站在阿里巴巴的角度,可以清楚地看到科技连环中的硬伤。


解释一下:



传输速度:


如果把计算力分散到终端,就必然会造成大面积的信息传递。注意,这可不是请客吃饭,而是巨大量的信息往来。


你可能会说,信息传输,我们人类早就解决了啊。你要知道,面对大规模信息传输,目前我们最优的解决方案是:光缆。


而简单一想你就会明白,物联网所需要的信号传输,大多数情况下需要使用无线形式。想象一下未来你的无人驾驶汽车,不可能背后拖一根电缆吧。


所以,真实的情况是,全世界顶尖企业都在觊觎物联网这个巨大的蛋糕。但是,前提是他们要研发出无线传输的标准制式。目前比较流行的有 NB-IoT、LoRa 等等,还有即将在2020年实现商用的5G网络。(5G网络能耗较高,下面会说到。)


眼看传输速度这件事,即将得到解决,IoT 面前的王屋山,有希望搬开,接下来还剩一座太行。




端算力:


刚才用鸟儿比喻了 IoT,实际上在鸟群中,每一只鸟儿的大脑,就充当了一个端计算节点。你看,要想进行标准的端计算,起码一个芯片要达到鸟儿大脑的计算能力吧。


你可能会说,目前我们手机端的计算力已经可以了啊,玩农药吃鸡都不在话下了。但问题在于,谈端算力的时候,我们谈的是“算力+功率+散热”的平衡。


对于大多数手机里搭载的芯片来说,放到 IoT 设备中,功耗都太大了(价格也太贵了)。举个例子,在无锡鸿山物联网小镇中,城市垃圾桶都安装了测量垃圾量的感应器。这些设备不可能背一块手机电池,每天充电。最好的方式是太阳能供电。这就对芯片的计算、传输功率有严苛的要求。


随着技术的发展,目前低功耗的芯片、无线充电、太阳能电池越来越成熟。这个技术障碍在减小,但成本和性能仍然是障碍。


在这种情况下, 我们可以通过“边缘计算”来辅助解决。简单解释一下,就是端只负责收集数据,而在很多端设备的附近,架设一个本地供电的计算节点,把数据统一处理,然后进行调度。就好像一个幼儿园阿姨管理很多不懂事的孩子一样。




幼儿园阿姨在模拟边缘计算。。。(图片来自电影《看上去很美》)


在阿里云的客户案例中,很多机床上被安装了传感器,但是传感器本身没有计算能力,整体的生产效率优化,就是通过边缘计算来实现的。


2、为什么是阿里云?


接下来,我来试着分析一下,为什么这次“挑事”的是阿里云,而它的对手腾讯、小米和华为在这盘四国军棋里分别串演怎样的角色。


先说底色:


所有的国内外巨头,几乎都看中了 IoT 这个未来方向。并且都在这条赛道上有所押注。但是他们的姿态和背景是迥异的。


然后说阿里云。


许多媒体都报道了阿里云要进入“IoT 主赛道”,但是很多人忽略了阿里云进军 IoT 的“姿势”。


根据胡晓明和库伟的介绍,阿里云只为物联网提供底层架构服务。“不赚硬件的钱”,也“不会事无巨细地开发所有行业应用”。


以上恰恰是最值得玩味的细节:


如果把 IoT 分成一个三明治,最底层是硬件,中间层是操作系统,上层是应用。那么阿里云要做的就是中间的那层操作系统。




这种玩法让人联想到人人都在用的 Android 操作系统。谷歌克制自己直接生产手机的冲动,也并没有大量开发应用程序。


但正是因为这种非常清晰的自我边界,给了合作伙伴异常清晰的信号。让硬件制造商可以根据 Android 标准深度定制;让软件开发者可以放心开发,不用担心被系统截流利益。


如果说阿里云在 IoT 上有野心。那么成为 IoT 世界的 Android,也许是对这个野心最通俗的解释。


另外,站在阿里云的立场来看,IoT 这盘棋自己可不是从零开始下的。


很多媒体都报道了,IoT 事业部总经理库伟把阿里云 IoT 未来的方向分为四类:智能城市、智能生活、智能制造、智能汽车。


很容易看出,这四类客户都是 ToB 的。扩展而言,在中国市场上,最大的 IoT 市场都是 ToB 的。


简单说,逻辑是这样的:凡是涉及到 IoT 技术,就必然涉及到组网和多设备联动。这本质上需要多品牌协作,所以大多数情况下须由 ToB 企业来完成。


而这些需要 IoT 能力的 ToB 企业或机构,例如政府、工业企业、家电厂商、房地产商,本身也是云计算(和其上的人工智能、大数据能力)的需求者。


说到这里,还要回头看第一张图,胡晓明背后的数据。阿里云的云计算服务了中国100万家企业。这个数字的得来,是从2009年王坚力主建立5K集群,以至于阿里云公共云问世,一直到2017年打下的江山基础。


这些企业已经是阿里云的用户,和老朋友做新生意,自然更加容易。而它们的示范效应,又会让更多类似的企业加入阿里云的 IoT 阵营。


从这一点上来说,棋局才一开始,阿里云就已经比对手多了一套车马炮。胡晓明在接受采访时,特别强调“我们有深厚的 ToB 基因”,然后泛起了神秘的微笑,也许就是脑补了这个局面。


简单说一下对手腾讯,在2014年,腾讯曾经推出“QQ 物联”,试图给每个硬件一个 QQ 号,然后把它们串联到自己的平台上。但总体来讲,腾讯的强项仍然是 ToC,做一个 ToB 的平台化产品的决心有多大,目前还不好说。另一方面来看,腾讯更好的出口是腾讯云。但是腾讯云对比阿里云有比较明显的两个劣势:


1、市场份额大致在阿里云的五分之一,差距太大。意味着 ToB 客户量小,面临阿里云严重的马太效应。2、腾讯云的大量云业务是游戏、视频以及CDN,距离互联网业务较近,距离实体经济较远。这个特性在 IoT 棋盘上比较吃亏。


接着来说小米。小米是一个纯 ToC 的企业。它的优势是距离实体较近,掌握硬件供应链。但是刚才提到,纯 ToC 业务,有很强的封闭性。所以大概率来说,小米的 IoT 会被限制在米家的范围之内。毋庸置疑,在米家的地盘里,小米一定会把用户体验做到极致。举个智能音箱的例子,目前小米的“小爱同学”所搭建的家庭 IoT 生态,应该是超越阿里“天猫精灵”的生态。


但极致的 ToC 基因,决定了小米和阿里云其实并不在一个赛道上,虽然都强势宣传 IoT,但二者的竞争性并没有那么强。


然后是华为。华为云在 IoT 上是有野心的,而且对阿里云的威胁是最正面的。原因有二:

1、华为是2B的企业,客户和阿里云有一定的重合度。2、华为的基因是通信,入局 IoT 要更早。而且华为在主推 NB-IoT 技术标准,并且看上去有构建物联网平台的计划。


我对华为云的了解有限。不过华为和阿里都是我心里值得尊重的公司,这条赛道上如果是他们并驾齐驱,倒也不失为一场精彩的大戏。我特意对胡晓明提到了竞争,他表示:“市场足够大”。(翻译成普通话大概就是:骑驴看账本——走着瞧。)


四、阿里云上赛道,我们能得到什么?


说到底,商业竞合的局势现在并不明朗。作为普通人,我们不妨先来看看,阿里云究竟可以用 IoT 技术许诺给我们一个怎样的世界。




物联网小镇


鸿山小镇位于江苏无锡,听上去这个小镇挺梦幻的。因为它被称为中国第一个“物联网小镇”。


在小镇上,桥梁,管道,垃圾,道路,他们的数据都相互连接,有31类应用。举几个例子:

路灯可以根据天色和行人自动调节亮度;垃圾桶可以自动记录被填满的程度,从而可以预测自己什么时候被装满,让垃圾车智能规划路径,节省垃圾清运的能耗;全镇都有火情探测器,一旦发生火灾,可以自动探测严重程度,向消防队发出信号,让平均救援时间缩短数分钟。


图为位于鸿山小镇的智能垃圾桶。


智能小区


普通人对 IoT 感觉更明显的,应该是社区生活。


阿里云和万科合作开发的小区,遍布物联网的感应装置。一个优秀的物联网小区,大概是这样的:

当你把车开到地库门口,系统会自动识别你的车牌,然后把档杆抬起。你驱车进入,地库的灯会依次点亮,引导你到固定的停车位。在车停泊的时候,电梯已经被呼叫到地下等待着你。你打开房门,门口的廊灯恰到好处地在地上为你打出一束心形的光斑。屋里的床垫可以根据你的睡姿和体温,实时协调空调调整风速和温度。在你离开房间之后,扫地机器人会为你自动清扫房间,让一切洁净如初。




智能养猪、智能农业


在云栖大会上,阿里云特地介绍了和生猪养殖企业特驱集团的合作。


利用物联网技术,可以实时探测母猪产崽的情况,让小猪的死亡率降低3%。关键在于,这是在没有增加硬件投入的基础上做到的。


据说,这个企业养了1000万头猪,直逼一个直辖市的人口。。。在这样的数字基数上,让死亡率降低3%,带来的效益是巨大的。


胡晓明表示,自从特驱集团采用了这个技术,全中国的养猪场都想法设法联系阿里云,真诚求助。。。


与此相类似,有一些农业企业可以利用 IoT 技术追溯农产品的生命,用阿里云的 IoT 平台开发专用系统,实时监控水果的温度、湿度、果实的大小,之后消费者可以根据记录一路追溯到它的生长和收获。而且,如果联合多点的作物生长数据,还可以通过人工智能预测蝗灾的发生,从而提前使用农药。




这是一个采集果实大小的传感器,据说小到葡萄,大到榴莲,都有适用的型号。


当然, 还有智能工业,阿里云用 IoT 技术提升生产线 3-7% 的良品率;和汽车厂商合作,试水物联网汽车等等。


如此案例,不胜枚举。说 IoT 是互联网版图中的“新大陆”,一点都不为过。



哥伦布发现美洲之前,欧洲人绘制的世界地图。可见有多少新大陆在等待我们发现。


说到这里,我想回过头来解释一个问题。

为什么在整个叙述里,我没有提到微软、谷歌、亚马逊?


毋庸置疑,美国巨头无论是在云计算份额还是国际化程度上,都比阿里云的数据要好看。即使单独说 IoT 领域,他们也都进行了非常扎实的布局。这些形成了它们的巨大优势。


但是,美国巨头唯一欠缺的就是两个字“中国”。


相信很多人都已经明白,中国是 IoT 最好的温床,没有之一。


无论是智能城市、智能生活、智能制造还是智能汽车,物联网设备都将是围绕人来运行的。要让物联网的密度达到足以产生科技跃迁的水平,至少需要以下三个条件:

1、人口密集;2、工业化基础良好;3、全国整合市场。


全世界满足这三点的,目测只有我们脚下的土地。


我们可能要向世界说声抱歉:“对不起,这次又是我们。”

I

oT 这三个字母,重若千钧。一场革命迫在眉睫,它将发生在我们脚下。而阿里云和其他 IoT 先行者刚刚为每个人写了一部《序章》。后面的一百二十回的峰回路转,正在等待我们每个人来书写。


演讲谢幕之前,胡晓明对台下黑压压的人群安静地说:今天在中国发生的,未来也将在世界上发生。


我猜想,有时我们拼尽最好的年华,才走到路的尽头。我们没办法评判来路是否值得,我们只知道:在这一刻,自己踏出的一小步,终于成为人类的一大步。


我们也将用那句格言告慰自己:

给岁月以文明。



再自我介绍一下吧。我叫史中,是一个倾心故事的科技记者。我的日常是和各路大神聊天。如果想和我做朋友,可以关注微博:@史中方枪枪,或者搜索微信:shizhongst。

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