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谷歌「气球互联网」计划终结:技术与浪漫,却敌不过马斯克的野心

02-06

文 | 木子Yanni


投资谷歌,就是一场赌博。


骰子一开,也许黄金万两,也许蓝瘦香菇。这已经是众多投资者的共识。


这不最近,谷歌就因为商业环境的缘故,无奈放弃已经努力了 7 年的「气球互联网」计划。


要说科技圈大佬谁的脑洞大?不少人肯定会投马斯克,什么火星移民、脑机接口,大家都是吃五谷杂粮的,你脑瓜凭什么就这么秀?


但有一说一,谷歌也是个疯狂的崽,就比如在为全世界通网这件事上,马斯克选择放卫星,而谷歌却选择了放气球。


在大多数人的印象里,互联网已经无处不在,但事实上,世界上有将近一半的人口,享受不到最基础的网络连接服务,而 SpaceX 和 Google,都想解决这一问题。


马斯克选择放卫星,也就是所谓的“星链计划”。这是一个利用低轨卫星实现通信的系统。在马斯克的计划里,他准备在 2027 年之前发射 4.2 万颗卫星,让它们成为互联网天空中的“新一代星座”,为地面不留死角提供高速互联网服务。

谷歌「气球互联网」计划终结:技术与浪漫,却敌不过马斯克的野心

60 枚卫星已发射至太空(图:SpaceX)

相比之下,谷歌选择了看似简单粗暴的放气球。


2013 年 6 月,谷歌里那个最魔法的 X 实验室,首次对外公布了「气球互联网」计划 (Project Loon)。


谷歌用的气球,可不是淘宝上十块钱一大包的那种,而是由聚乙烯材料制成,直径 15 米,高 12 米,内置太阳能电池板、GPS 定位设备,无线电收发器、环境检测器等设备,可以在距地面 20 公里的平流层内飞行,每个气球能够覆盖直径约 80 公里的地面区域。

谷歌「气球互联网」计划终结:技术与浪漫,却敌不过马斯克的野心

图片来源于网络

对一个高科技气球来说,它面临两个巨大挑战:1、如何稳定工作?比如中途不被风吹走,以及保持高速信号传输;2、有没有让市场愿意付费的商业案例?


2020 年 12 月,技术工程师的一篇论文,向公众揭示了气球互联网背后的技术。


论文中提到,在飞跃太平洋的 39 天中,由于深度学习技术的加持,气球能够快速计算出最佳飞行路径,更久停留在目标区域,以及自动形成网络,在充满挑战的环境中完成工作。

谷歌「气球互联网」计划终结:技术与浪漫,却敌不过马斯克的野心

图片来源于网络

此外,气球互联网还有很多技术突破,比如 Taara 项目,通过光束来发送高速数据,就像一条不需要光纤的光纤,能够高速稳定进行数据传输。

谷歌「气球互联网」计划终结:技术与浪漫,却敌不过马斯克的野心

Taara 团队成员正在进行无线光通信连接

技术持续突破的同时,落地实践也在有条不紊地持续推进中。


2013 年 6 月 16 日,气球在新西兰首次公开试飞,这次试飞共发射了大约 30 个气球,约有 50 名当地用户进行了连接体验。

谷歌「气球互联网」计划终结:技术与浪漫,却敌不过马斯克的野心

静静等待发射的气球

2017 年 9 月,飓风玛利亚袭击了波多黎各地区,造成了食物、自来水以及移动网络的中断,飓风袭击两周之后,当地的移动网络基础设施仍未恢复,当地有数百万人得不到急需的通信服务。


10 月 6 日,谷歌向美国联邦通信委员会 (FCC) 提交申请,希望向飓风后的波多黎各地区提供紧急网络覆盖,很快,申请得到了批准。

谷歌「气球互联网」计划终结:技术与浪漫,却敌不过马斯克的野心

图片来源于网络

谷歌随即从内达华州发射了几个气球,最终,它们成功停留在波多黎各上空,数十万人通过气球连接到了网络。


此前,互联网气球也成功在秘鲁洪灾中提供了网络支持。


在极端场景中的稳定表现下,2018 年,Project Loon 项目从谷歌 X 实验室毕业,单独成立了 Loon 公司,开始寻求外部融资。


随着技术的不断改进,Loon 公司迎来了气球互联网计划的首次商业应用。


2020 年 7 月,一个气球缓缓飞过位于非洲的温尼马卡发射场,几天后,放飞的 35 个气球将一齐为肯尼亚地区提供互联网接入服务,包括首都内罗毕,成千上万的当地人终于可以体验到互联网的魅力。


此前,非洲一直是全球互联网用户比例最低的地区。

谷歌「气球互联网」计划终结:技术与浪漫,却敌不过马斯克的野心

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但遗憾的是,尽管技术一直在进步,临场表现也稳定,但随着社会的进步,在过去的十年里,大部分经济贫弱的地区,先后都使用上了互联网,互联网的使用率从 75% 上升到了 93%,剩下的地区,要么就是不愿意接受互联网,要么就是哪怕通上了互联网也买不起手机的人。


在这种局势下,气球互联网的生存空间持续遭到挤压。


终于,在现实和盈利两方面的压力下,谷歌 Alphabet 决定终止对 Loon 公司的资助,谷歌 X 实验室负责人,同时也是 Loon 董事会主席的 Astro Teller 说:“没有人再愿意承担这个责任”。


几十个气球依旧悬浮在空中,它们不知道,自己的使命其实已经结束。


在接下来的九个月里,Loon 公司会一个个收回气球,而谷歌 X 实验室还将接着探索下一个疯狂的项目。


那些漂浮在空中的气球,是科技和浪漫的结合,遗憾的是,这一幕将很快走入历史。


不努力赚钱就会逐渐被时代抛弃,我们正生活在一个残酷的空间里。

谷歌「气球互联网」计划终结:技术与浪漫,却敌不过马斯克的野心

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参考资料:

1、https://techcrunch.com/2020/07/07/alphabets-loon-launches-its-balloon-powered-kenyan-internet-service/

2、https://techcrunch.com/2017/10/07/google-parent-alphabet-looks-to-restore-cell-service-in-puerto-rico-with-project-loon-balloons/

3、https://www.bbc.com/news/technology-39944929

4、https://x.company/projects/taara/


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